Normalizing the Far Right

ZiF-Cooperation group 2022-2023

Prof. Dr. Paula Diehl (Kiel), Prof. Dr. Christina Morian (Bielefeld), Prof. Dr. Birgit Sauer (Vienna)

In the last few years, the rise of right-wing populist and right-wing extremist parties, politicians, movements, and groups has become a common phenomenon, contributing to the spread of far-right discourse, imagination, attitudes, and sentiments. In Europe, USA, Brazil or India, far right-wing ideas – whether combined with populism or not – are penetrating democratic public spheres and deeply affecting politics and society. Far-right ideologies question and even contest key democratic principles such as plurality, equality, and human rights. They are usually located outside the realm of democracy and face strong resistance within the democratic public sphere. However, with the rise of right-wing populism in the new millennium, far-right thinking has become more and more normalized. Right-wing populists and extremists have assumed important roles as opposition parties or even government roles. This normalization of the far right is challenging for democracy, since it changes the perception of what is democratically acceptable and what is considered as “normal” – the wide spread of racist and sexist language is a good example.

How do antidemocratic ideas, imagination, attitudes, social practices, and affective politics become socially acceptable and how do they affect identity formation? Are there common normalization mechanisms that traverse all these aspects of social life? Do they pervade different realms of politics and society such as political communication, media, culture, law, etc. in the same way? And what are the resistance strategies to this normalization in politics and civil society? The goal of this cooperation group is to detect the mechanisms that spread and normalize the far-right thinking, and to depict how the boundaries of the normal are shifted through the transformation of what is speakable and doable within democracy. The project is not dedicated to the study of extremism but to the permeation of the far-right ideologemes in the public sphere that became particularly pronounced since the 2000s. In 2000 the FPÖ participates for the first time in the Austrian government, followed by electoral success of right-wing populist parties in Europe in national and on EU level. In 2002, Narendra Modi became India’s Chief Minister before becaming prime minister in 2014. In the USA, the Tea Party was founded in 2009, and 2016 Donald Trump was elected president. This cooperation group therefore adopts an interdisciplinary perspective and works with international comparisons. We aim to promote a dialogue among international scholars in sociology, political science, law, history, media, and cultural studies. We will focus on mechanisms that normalize the far right, their effects on political culture and institutions, and also analyze democratic resilience and resistance within politics and civil society.

Since the beginning of the pandemic, the dynamics of normalization of the far right may have considerably changed and will probably continue to change. These new dynamics are not the same everywhere (Brubaker 2020). Victor Órban in Hungary and Jair Bolsonaro in Brazil, for example, have both developed very different strategies and narratives in the face of Covid-19. In addition, far-right groups are more and more joining “anti-Covid” protests around the globe. Such dynamics and manifold situations will be considered in the project. The project will carefully observe the radicalization of the far right within the public sphere after Trump supporters stormed the US Capitol. These events were highly mediated around the globe and will probably have an impact on the normalization of the far right worldwide.

Normalizing the Extreme Right


Prof. Dr. Paula Diehl (Kiel) and Prof. Dr. Martin Nonhoff (Bremen)

From the most obvious case of the Trump presidency in the US and the success of right-wing populist parties in Europe to the election successes of right-wing extremists and populists in Brazil or in India, there is a worldwide trend to construct homogeneous peoples at the cost of disregarding – and often threatening in word and deed – democratic principles such as plurality, equality, and human rights. Migrants, Muslisms, Jews, Homosexuals, Feminists, etc. are under attack. At the same time, right-wing populist governments step by step restrict liberty of the press, change police and migration laws, and intervene in political culture by promoting a homogeneous image of the people, by manipulating history and collective memory, or encouraging racist, anti-feminist and anti-homosexual resentments. The danger to liberal democracy with its general appreciation of civil rights, minority rights, due process and deliberative processes is obvious and imminent, and it comes together with the normalization of right-wing extremism. The normalization of right-wing extremism is not only an outcome of political processes in the narrow sense but is a multi-dimensional process that permeates political communication, media production, political culture, collective memory and emotions, policy and law making. The workshop will explore the dynamics of circulation of anti-democratic ideologemes and their normalization. We want to achieve this goal by studying different kinds of right-wing populism and its normalization comparatively across a number of countries.

Conceptualizing the Political Imaginary (2018)


Prof Dr. Paula Diehl und Prof. Dr. Olaf Kaltmeier (Belefeld)

The political is changing its shape. Ideologies are no longer stable, but instead build hybrid combinations. Populism is getting popular. There are new forms of political experiences, online and offline movements, and a new kind of political consciousness, which does not necessarily follow the logic of political institutions and is sometimes anti-political or post-truth. These phenomena are signs of a deep transformation of the political imaginary. Yet, the imaginary is a collective structure that organizes the imagination and the symbolism of the political. Against this background, it becomes evident that traditional concepts of political science and sociology cannot explain how the political is imagined, how political principles are shared, nor how institutions are legitimized. In order to understand the recent transformations in politics and society, a conceptualization of the political imaginary is necessary. Our goal is to develop a framework for theoretical reflection and empirical research of the political imaginary. The workshop at ZiF will offer an opportunity for an interdisciplinary collective work to propose concepts, theoretical and methodological outcomes for empirical research in sociology, cultural studies, social anthropology, psychology, political science, and history.

The Imaginary and Politics in Modern Democracy

(DFG-bilateral Project with the University of Rio de Janeiro 2017-18)



In our time, modern democracy is experiencing crucial transformations. We are witnessing the rise of populism, the emergence of new online and offline political movements, and the formation of a new kind of political consciousness, which does not necessarily follow the logic of political institutions and is sometimes anti-political. How can we make sense of such different phenomena, and what is their impact on democracy? This project starts from the hypothesis that these phenomena are at the same time symptoms and causes of a deeper transformation of the political imaginary and that they concern different political cultures such as the German and the Brazilian. For this reason, this project will propose a specific theoretical and comparative approach to these questions. It mobilizes the notions of the imaginary and of collective subjectivity in order to understand these transformations of politics and society. The project has two goals: it intends to develop the notion of the imaginary as a framework of sociology and political science on the one hand, and to analyze socio-political transformations of modern democracy by comparing new socio-political trends in Germany and Brazil on the other.


Die moderne Demokratie erlebt gerade grundsätzliche Transformationen. Wir beobachten das Hervortreten des Populismus, das Aufkommen von neuen politischen Bewegungen, sowohl online als auch offline, sowie die Herausbildung eines politischen Bewusstseins, das der Logik politischer Institutionen nicht unbedingt folgt und manchmal sogar anti-politisch ist. Wie kann man diese unterschiedlichen Phänomene verstehen? Und wie wirken sie sich auf die Demokratie aus? Ausgangspunkt des Projekts ist die Hypothese, dass solche Phänomene Symptome und Ursache tiefgehender Veränderungen des politischen Imaginären sind, und dass sie unterschiedliche politische Kulturen wie die brasilianische und die deutsche betreffen. Deswegen schlägt das Projekt eine spezifische theoretische und komparative Herangehensweise vor: Es verwendet das Konzept des Imaginären und das Konzept kollektiver Subjektivität, um die Transformationen von Politik und Gesellschaft zu verstehen. Das Projekt hat zwei Ziele: Zum einen geht es darum, den Begriff des Imaginären als analytisches Instrument der Soziologie und Politikwissenschaft zu entwickeln. Zum anderen untersucht das Projekt die sozio-politischen Transformationen der Demokratie, indem es aktuelle Tendenzen in Deutschland und Brasilien vergleicht.

Dilthey-Fellowship Die Symbolik der Demokratie. Inszenierung, Repräsentation und die Konstitution des politischen Imaginären

(VolkswagenStiftung 2009 – 2016)

Die Frage nach der Repräsentierbarkeit moderner Demokratien ist dringender geworden. Sie betrifft nicht nur die Handlungsdimension, sondern schließt v.a. die symbolische Dimension der Politik mit ein. Gerade auf der symbolischen Ebene scheint die politische Repräsentation eine neue Strukturierung zu erfahren. Nirgends lässt sich das Eindringen von Inszenierungs-, Visualisierungs- und Ästhetisierungsprinzipien aus den Massenmedien in die politische Repräsentation besser beobachten als bei der Inszenierung von PolitikerInnen im Fernsehen. Beispiele wie Silvio Berlusconi, Nicolas Sarkozy oder die ehemalige Bundespräsidentin der Schweiz, Micheline Calmy-Rey, zeigen, dass es sich nicht um ein vorübergehendes Phänomen handelt. Kennzeichnend für diese Inszenierungen sind die Distanz und teilweise der ironische Gestus der politischen Repräsentanten gegenüber ihrer Rolle. In dieser Situation sind sowohl die Politikwissenschaft als auch Disziplinen wie Soziologie und Kulturwissenschaft mit neuen Faktoren für die Konstitution des politischen Imaginären konfrontiert. Das Projekt fragt nach der grundsätzlichen Bedeutung der symbolischen Repräsentation für die Konstitution des politischen Imaginären und nach den Veränderungen ihrer Modulierung und Strukturen angesichts der aktuellen massenmedialen Bedingungen.

Transformationen und Dynamiken der demokratischen Symbolik

(VolkswagenStiftung 2012-2016)

Die Nachwuchsgruppe „Transformationen und Dynamiken der demokratischen Symbolik“ entstand im Rahmen des Projekts „Symbolik der Demokratie. Inszenierung, Repräsentation und die Konstitution des politischen Imaginären“. Im Zentrum stehen folgenden Fragen: Kann man von einer genuin demokratischen Symbolik sprechen? Wenn ja, was sind ihre Hauptmerkmale? Welche Symbolisierungsverfahren und Repräsentationsmodi sind in der Lage, die Veränderbarkeit der demokratischen Gesellschaft zum Ausdruck zu bringen?

Die Durchsetzung der Idee, dass das Volk der eigentliche Souverän ist, war eine Errungenschaft der revolutionären Prozesse im 18. Jahrhundert und entwickelte sich in der westlichen Kultur schnell zum vorherrschenden Prinzip. Die Formel „government of the people, by the people, for the people” aus der US-amerikanischen Revolution – später auch von Abraham Lincoln bis Barack Obama verwendet – oder das Bekenntnis der französischen Verfassung von 1793 „Die Souveränität ruht im Volk; sie ist einheitlich und unteilbar, unverjährbar und unveräußerlich“, das sich inzwischen in mehreren demokratischen Verfassungen findet, prägen die Demokratie bis heute. Die Erneuerung des politischen Imaginären durch die Volkssouveränität strukturiert auf eine völlig andere Art und Weise die politische Repräsentation der Politik, die politische Inszenierung, die Produktion und Verwendung von Bildern, Ritualen und Symbolen. Dabei stellt sich eine doppelte Frage: Welche Diskurse und Symbole tragen zur Konsolidierung revolutionärer Prozesse bei und begleiten diese, welche Transformationen und Dynamiken erfahren sie bis heute? Wann entsteht und unter welchen Umständen verändert sich die Symbolik der Demokratie grundlegend? Um diese Fragen zu beantworten, werden politische Ideengeschichte, politische Kulturforschung und politische Theorie miteinander kombiniert.

Das Projekt Hannelore Demmers „Die Familie denken im Französischen Vormärz“ befasst sich dabei mit dem Verhältnis zwischen Familienbildern und der Entwicklung der modernen Demokratie Anfang des 19. Jahrhunderts, insbesondere mit dem Fall der Julirevolution von 1830. Im Zentrum steht die symbolische Bedeutung der Familie für die Legitimation der Demokratie. Familie erscheint als Metapher, Bild und Modell für die Darstellung der politischen Ordnung. Welche sind die  Familienbilder, die in den späten 1820er Jahren Eingang in die politischen Schriften, in die Literatur und die Bildkultur fanden und wie verändern sie sich?  Felix Steilens  Projekt “Die Repräsentation historischer Wirklichkeit in der modernen Gesellschaftstheorie“ widmet sich Simmel, Pareto, Durkheim und anderen Klassikern modernen gesellschaftstheoretischen Denkens  - untersucht wird dabei die Präsenz von Erzählstrukturen und die Relevanz geschichtstheoretischer Auffassungen mit Blick auf eine genuin demokratische Symbolik. Geht man davon aus, dass historische Wirklichkeit einen interpretatorischen Ausgangspunkt für Gesellschaftstheorie darstellt, dann lässt sich fragen, wie historische Wirklichkeit in Verbindung mit einer demokratischen Ausprägung von Gesellschaft politische und soziale Theorie  zugleich mitkonstituiert.  

Weitere Forschungsprojekte

  • Die politische Repräsentation
    (Ciera) (2010-2013)


  • Populismus zwischen Faschismus und Demokratie
    (DFG/Villa Vigoni/MSH) (2010-2012)


  • Body Presentations and Representations of the Political
    (MSH, Paris) (2010-2011)
  • Populismus und Faschismus in politiktheoretischer und historischer Perspektive
    Projektleitung: Dr. Paula Diehl zusammen mit Prof. Dr. Herfried Münkler
    Kooperationspartner: Prof. Dr. Stefano Cavazza, Università di Bologna
    (DFG-Projekt zur Initiierung und Intensivierung bilateraler Kooperationen) (2009-2010)
    La mise en scène imagetique du Reichsparteitag et la construction de la „Volksgemeinschaft“ (Fondation pour la Mémoire de la Shoah, Paris). (2007)